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Breakingviews – Tesla tue trois oiseaux avec une pierre congolaise

Rédaction Le 2020-06-17 09:00:00, Breakingviews – Tesla tue trois oiseaux avec une pierre congolaise

Le PDG de Tesla Inc, Elon Musk, prend la parole lors d’une cérémonie d’ouverture du programme Model Y de Tesla fabriqué en Chine à Shanghai, en Chine, le 7 janvier 2020.

LONDRES (Reuters Breakingviews) – Elon Musk donne à ses rivaux le blues du heavy metal. En sécurisant 6000 tonnes par an de cobalt directement auprès des opérations du géant minier Glencore en République démocratique du Congo, le patron de Tesla garantit des approvisionnements abondants en ingrédient de batterie tout en minimisant les maux de tête liés à sa provenance. Alors que la Chine aspire de plus en plus de métal bleu, il met également la pression sur des concurrents de véhicules électriques tels que General Motors et Volkswagen.

La RDC devrait exercer plus de pouvoir sur le marché du cobalt que l’Arabie saoudite sur celui du pétrole. Sa région du sud-est du Katanga abrite les deux tiers des réserves disponibles de métal. Mais la réputation de la RDC pour les conflits et les conflits la rend risquée et coûteuse à atteindre. C’est pourquoi Musk a toujours exprimé sa préférence pour l’ingénierie du cobalt à partir des batteries de voiture Tesla.

Obtenir un quart du cobalt de la Katanga Copper Company de Glencore, soit environ 4% de la production mondiale, suggère que la préférence est encore loin de la réalité. C’est près de quatre fois ce que Tesla a utilisé en 2019, selon le cabinet de conseil Benchmark Mineral Intelligence. En se concentrant sur le seul mineur de cobalt non chinois en RDC, Musk minimise également le risque de divulgation d’abus de travail, en particulier lorsque Covid-19 entrave l’audit normal de la chaîne d’approvisionnement sur le terrain. Les opérations plus mécanisées de Glencore font qu’il est peu probable que le cobalt des roches creusées par les légions de mineurs informels de la RDC, dont certains sont des enfants, se retrouve dans les batteries Tesla. C’est moins vérifiable avec les petits producteurs chinois.

Les rivaux occidentaux de Musk auront plus de mal à trouver une tranquillité d’esprit similaire, d’autant plus que les batteries de véhicules Volkswagen, BMW et General Motors utilisent toutes plus de cobalt. Cette année, les mines de Glencore en RDC produiront 26 000 tonnes de minerai de cobalt, soit environ 18% de l’offre mondiale. Les opérateurs chinois comme China Molybdenum en produiront 37% supplémentaires. Pourtant, des accords de retrait avec des mineurs comme Glencore, qui envoie la moitié de son minerai de cobalt de la RDC à des transformateurs chinois comme Gem Jiangsu Cobalt Industries, signifient que les raffineries chinoises contrôlent près de 70% du cobalt raffiné mondial, selon BMI.

Avec Tesla et la Chine bloquant près des trois quarts des approvisionnements disponibles dans le monde, il y en aura moins pour tout le monde. Le métal ne coûte actuellement que 30000 dollars la tonne, un tiers de son pic de 2018, en grande partie en raison d’une surabondance de l’offre des mineurs informels de la RDC. Au fur et à mesure que les prix remonteront, Musk sera isolé.

Breakingviews

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